Ephraïm Urbach. 1996. Les sages d'Israël. Conceptions et croyances des maîtres du Talmud. Paris : Cerf-Verdier.


Entreprendre le compte-rendu de ce livre relève sûrement de la témérité puisqu'il rassemble et résume les recherches sur les maîtres du Second Temple d'Ephraïm Urbach (1912-1991), qui est reconnu comme l'un des plus grands spécialistes du judaïsme ancien. Le fait que ce livre soit la traduction de son ouvrage Hazal, pirqé emounot ve-deot, originellement publié en 1969, témoigne de toute l'importance qu'on lui reconnaît encore vingt-six années après. Déjà traduit en anglais en 1975, ce livre fut très favorablement accueilli par la critique (voir par exemple Anthony J. Saldarini, «Reconstructions of Rabbinic Judaism», dans R. A. Kraft et al, Early Judaism and Its Modern Interpreters. Atlanta : Scholar Press, 1986, pp. 461-463). C'est dire toute l'attention que les spécialistes francophones du judaïsme ancien devront apporter à cet ouvrage qui, à n'en pas douter, restera longtemps incontournable.

Le terme de «sage» désigne habituellement les maîtres la Tôra orale qui apparaissent dans les sources littéraires de cette dernière: la Mishna, la Tosefta, les Midrashim et les Talmudim. Les plus anciens de ces sages vécurent au début du deuxième siècle avant notre ère, tandis que les derniers appartiennent à l'époque de la naissance de l'Islam et des conquêtes qui s'en suivirent. En d'autres mots, leur activité s'étend sur près d'un millénaire. Comme l'indique le sous-titre, l'objectif est d'étudier l'histoire des conceptions et des croyances de ces sages dans le cadre des réalités de leur environnement et de leur temps. Cette étude de la genèse, de l'évolution et des transformations des croyances des sages est d'une rare complexité, car toutes les sources utilisées par l'auteur ont une caractéristique commune: elles ne fournissent aucun traitement systématique à ce qui constitue la matière des opinions et des croyances des sages. Pour chacun des thèmes étudiés, Ephraïm Urbach a donc rassemblé et organisé en une seule unité de pensée le matériau dispersé. Dans cette entreprise colossale, l'auteur témoigne non seulement d'une vaste érudition en ce qui concerne toutes les sources anciennes, mais aussi en ce qui concerne les récentes études d'histoire juive sur la période en question et les nouvelles approches qui s'y sont manifestées. En bref, tous les textes anciens, qu'ils soient rédigés en hébreu, en araméen, en grec ou en latin, et toutes les données récentes - archéologiques, épigraphiques, papyrologiques - sont pris en considération comme jamais auparavant. Quant à la méthode utilisée par l'auteur, elle est philologico-historique, puisque, comme il le dit si bien, «Faute d'un examen philologique et d'une analyse formelle des sources, il est impossible de faire l'historique des idées religieuses» (p. 23).

Divisé en dix-sept chapitres, les pp. 7 à 711 traitent de thèmes théologiques, anthropologiques et éthiques aussi variés que le monothéisme, la Shekina, l'usage des termes Maqom, Shamaim et Gevura, le pouvoir du Nom, le Créateur, la Providence, l'angélologie, la magie, les miracles, l'élection, le royaume des Cieux, la théodicée, le jugement, la mort, l'être humain, le péché, les commandements, etc. Quant aux pp. 715 à 987, elles sont réservées aux notes richement documentées qui n'ont pas été mises aux bas des pages! Les pp. 989-1013 présentent une bibliographie pour chacun des dix-sept chapitres du livre. Enfin, un index des noms et des lieux (pp. 1015-1025) et un index thématique pp. (pp. 1027-1042) complètent le livre et en facilitent la consultation.

Une entreprise de taille, cette traduction est bienvenue, d'autant plus que la science du judaïsme (Wissenschaft des Judentum) n'a prêté à l'heure actuelle que peu d'attention aux sujets traités dans le présent volume. En résumé, cet ouvrage devra désormais figurer parmi les titres de référence de toute personne désireuse de mieux connaître les principales croyances des Juifs de l'antiquité.

 

Jean-Jacques Lavoie
Université du Québec à Montréal

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